Si vous êtes intéressé par le cinéma religieux, cette compilation est pour vous

C'est la couverture du livre de Il s’agit de la couverture du livre Jesus Christ Movie Star de Phil Hall. (Photo CNS avec l’aimable autorisation de BearManor Media)

Jesus Christ Movie Star par Phil Hall. Bear Manor Media (Orlando, Floride, 2021). 163 pages, 22 $.

L’histoire de la vie de Jésus-Christ fascine les cinéastes depuis plus de 100 ans. Sans surprise, plus de films ont été réalisés sur Jésus que sur tout autre sujet, mais les différences entre ces représentations sont frappantes.

Nous voyons le Fils de Dieu classique et miraculeux dans des épopées comme La plus grande histoire jamais racontée (1965) avec son casting de stars de Max von Sydow dans le rôle de Jésus et de Charlton Heston dans le rôle de Jean-Baptiste. Ce film a été un succès en tant qu ‘«épopée intellectuelle qui dévoile soigneusement la puissance du ministère de Jésus», écrit Phil Hall, auteur de Jesus Christ Movie Star.

À l’autre extrémité du spectre se trouve la satire cinglante à micro-budget The Divine Mr. J. de 1974. Le film largement filmé dépeint Jésus comme “un coureur de jupons fumeur qui s’entretient avec un astrologue et cède aux demandes d’eau de sa mère. .” pour se transformer en vin pour leur consommation personnelle. ” Le film a vu le jour très brièvement car il mettait en vedette la jeune Bette Midler dans le rôle de la Vierge Marie pendant 10 minutes, note Hall.

L’animateur du podcast acclamé The Online Movie Show a écrit de nombreux livres, dont The History of Independent Cinema et In Search of Lost Films. Sa connaissance de l’histoire du cinéma, en particulier des films religieux, est encyclopédique.

Cette visite très informative et divertissante couvre à la fois des décennies et des lieux internationaux, en commençant par les jours pionniers du cinéma à la fin des années 1890 en France, en Bohême, en Australie et aux États-Unis. Ces premiers films centrés sur Jésus, que Hall décrit comme “extrêmement primitifs” selon les normes modernes, étaient stupéfiants pour le public de la fin du XIXe siècle.

L’avancée majeure suivante a été la création de longs métrages centrés sur Jésus, à commencer par De la crèche à la croix de 1912. Le film ne se limitait pas au tournage en studio, mais était tourné en Palestine (qui faisait alors partie de l’Empire ottoman) et en Égypte. La représentation de Marie et Joseph fuyant l’Égypte sur fond de Sphinx et de Pyramides a ajouté une authenticité impressionnante et établi une norme pour les efforts ultérieurs.

Hall écrit bien et donne de nombreux détails intéressants sur les films qu’il passe en revue. Nous apprenons que les producteurs de “De la crèche à la croix” ont utilisé des gens de la campagne locale comme figurants et qu’ils se sont appuyés sur le bébé d’un couple de voyageurs occidentaux pour dépeindre l’enfant divin. Et une fois, ils ont découvert “que leur vie était en danger lorsque des Arabes de Jérusalem se sont opposés à la présence d’Occidentaux en train de tourner un film chrétien dans leur ancienne ville”.

Une autre force du livre est l’inclusion de contextes cinématographiques historiques. Jusque dans les années 1960, écrit Hall, “la représentation cinématographique de Jésus suivait une norme uniforme : la figure aux cheveux longs, barbu et en robe blanche des peintures de la Renaissance.” Ce film Jésus était “un symbole de piété et de respect, avec des cinéastes et des acteurs à l’intérieur d’un paramètre clairement défini ».

Les années 1960 ont vu une approche plus révélatrice, avec de nombreux films représentant Jésus très différemment des représentations précédentes. Parfois, cette nouvelle nervosité réussit, « alors que dans de nombreux films les tentatives d’irrévérence… dégénèrent en vulgarité ou en puérilité ».

Un exemple de cette période est The Sin of Jesus, un film underground réalisé par Robert Frank et sorti en 1961. Ici, Jésus est imberbe, a les cheveux courts et porte des vêtements d’époque. Il n’est pas particulièrement pastoral et semble manquer de lien émotionnel.

Beaucoup plus controversé était “Parabola”, qui a été présenté à l’Exposition universelle de 1964/65 à New York. Ici, Jésus portait un costume et un maquillage de clown, “un saut artistique fou” qui a failli empêcher la projection du film.

Un film de 1979 qui a également été controversé, quoique brièvement, est Monty Python’s Life of Brian. Cela a eu un impact majeur sur la culture populaire, bien que Jésus n’apparaisse que dans deux scènes, en tant qu’enfant puis en tant qu’adulte prononçant le sermon sur la montagne. Dans ce dernier, il est tellement éloigné de la foule qu’on croit à tort qu’il dit : « Heureux les fromagers ».

Pourtant, le film ne dirige pas vraiment sa “colère comique” contre Jésus, mais “vers les extrêmes sociaux de la Judée occupée par les Romains”, dit Hall. “La population locale a un surplus de militants politiques qui utilisent de vagues allusions au fanatisme religieux pour excuser leur comportement antisocial violent, tandis que l’aristocratie romaine est décrite comme des hédonistes ignorants et faibles d’esprit qui maintiennent leur règne avec une cruauté désinvolte.”

En fin de compte, La vie de Brian a connu un assez grand succès au box-office et a ouvert la voie à de futurs films qui “se rapprochent davantage du profane que du sacré”.

Au 21e siècle, La Passion du Christ (2004) de Mel Gibson est “l’un des films les plus excentriques centrés sur Jésus jamais réalisés”, qui raconte l’histoire des dernières heures de Jésus dans un réalisme durement explicite. Les allégations d’antisémitisme par des dirigeants juifs ne semblaient qu’alimenter l’intérêt pour le film, qui a coûté 30 millions de dollars à réaliser et a rapporté 612 millions de dollars.

Le 21e siècle a également vu Jésus beaucoup plus diversifié, comme la représentation de l’acteur Aviv Alush en tant qu’homme du Moyen-Orient dans The Shack (2017). (Encore une fois, Octavia Spencer est interprétée comme Dieu le Père.)

Ce ne sont là que quelques-uns des innombrables films couverts par Hall. Il décrit son livre comme “l’aboutissement de deux passions très différentes dans ma vie : la célébration de tout ce qui est cinématographique et ma foi chrétienne.” Quiconque s’intéresse à l’histoire du cinéma – en particulier au cinéma religieux – aura du mal à s’arrêter.


Roberts est professeur de journalisme à l’Université d’État de New York à Albany et a écrit ou co-édité deux livres sur Dorothy Day et The Catholic Worker.

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