Pourquoi Misty Copeland devrait être la nouvelle directrice de l’American Ballet Theatre

La recherche d’un nouveau directeur artistique par l’American Ballet Theatre arrive à un moment difficile où le ballet est confronté à des questions difficiles. Dans quelle mesure la forme d’art est-elle nécessaire pour le présent ? Peut-il rétablir les publics et les bailleurs de fonds ? Où sont les fans plus jeunes de la prochaine génération ?

Ensuite, il y a le problème de l’exclusivité dans le ballet. De petites avancées ponctuelles en matière de diversité, d’équité entre les sexes et d’inclusion ont été réalisées parmi les danseurs et les chorégraphes, mais pas assez. Et les progrès ont été plus lents parmi les chefs d’entreprise, qui sont majoritairement blancs et masculins. (Janet Rollé, anciennement directrice exécutive de Parkwood Entertainment de Beyoncé, est devenue la première directrice exécutive noire d’ABT en janvier.)

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Des questions difficiles, mais une réponse simple. ABT – l’une des plus grandes compagnies de ballet du pays et du monde et une importante exportation culturelle américaine – devait remplacer le directeur artistique sortant Kevin McKenzie par Misty Copeland.

McKenzie prend sa retraite à la fin de cette année après 30 ans à la barre. Copeland, ballerine de renommée mondiale, activiste sociale et icône pour les jeunes du monde entier, est entrée dans l’histoire en 2015 en devenant la première danseuse solo noire d’ABT. Elle pourrait refaire l’histoire en devenant sa première directrice artistique noire. (Elle s’est également appuyée sur les débuts féminins d’ABT sous la direction de la danseuse Lucia Chase, qui a aidé à fonder la compagnie en 1940, alors qu’elle était encore connue sous le nom de Ballet Theatre. En 1945, Chase est devenue codirectrice avec le scénographe Oliver Smith. ces postes jusqu’en 1980.)

Il est temps maintenant. Il y a un fort écho dans la confirmation par le Sénat américain la semaine dernière de Ketanji Brown Jackson en tant que première femme noire juge à la Cour suprême, et la résonance s’approfondit étant donné que la Haute Cour, comme ABT, commence à voir la diversité retenue, mais les femmes noires étaient le dernier à prendre de l’importance.

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Selon la porte-parole de l’ABT, Laura Miller, la recherche d’un directeur artistique est en cours et aucun échéancier n’a été fixé pour annoncer le remplacement de McKenzie. Mais avec de nouveaux souvenirs de la récente implication d’ABT avec le Kennedy Center, je suis impressionné par ce que l’entreprise pourrait accomplir avec une décision de leadership tournée vers l’avenir du ballet. Un choix qui fait une forte déclaration de représentation et de progrès, reconnaissant une nouvelle génération d’artistes – et de téléspectateurs potentiels – qui n’ont aucune patience avec la pensée rigide de la vieille école en termes de distribution, de répertoire, de possibilités créatives, ou simplement la façon dont ont traité comme les danseurs sont en studio.

Après avoir enduré #MeToo, le mouvement Black Lives Matter et les fermetures pandémiques qui les ont laissés se former et développer leur art en grande partie par eux-mêmes, les jeunes danseurs sont nouvellement autonomes. Comme je l’ai entendu dans d’innombrables interviews au cours des dernières années, les danseurs ne sont plus disposés à être des suiveurs sans voix en studio. Ils voient l’autorité différemment de leurs aînés, qui ont grandi à une époque de révérence pour les professeurs, chorégraphes, directeurs de répertoire et répétiteurs (autrefois appelés « maîtres de ballet », un terme qui est tombé en disgrâce) pour qui les décisions de carrière ont été faites pour eux. Les jeunes danseurs exigent plus d’agence et d’inclusivité à travers la race, le sexe et l’ethnie. Beaucoup exercent une influence non négligeable sur les réseaux sociaux. Le nouveau directeur artistique d’ABT doit y être sensible et être capable de respecter réellement les droits individuels dans le cadre d’objectifs communs.

Copeland a vécu cela alors qu’elle se hissait au sommet d’une profession où les femmes noires existaient à peine. Son attrait en tant que pionnière sympathique fait rugir le public lorsqu’elle se produit sur scène avant même d’avoir dansé un pas. C’est ce qui continue d’inspirer de nouveaux publics et artistes, et ce qu’ABT continuerait sagement de tirer parti.

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Elle est devenue une ambassadrice mondiale du ballet, le présentant à de nouveaux publics à travers ses performances, ses ateliers de formation et son activisme avec des organisations comme MindLeaps, qui utilisent des cours de danse pour améliorer les performances scolaires des enfants dans les pays en développement.

Mais en tant que dirigeante d’ABT, Copeland aurait également la capacité d’enrichir matériellement son art. Il est juste de dire qu’aucune ballerine ne peut égaler sa renommée et son glamour, ce qui augure bien pour le travail essentiel d’un directeur artistique : la collecte de fonds. C’est un gros coup de pouce pour ABT, qui compte 84 danseurs et un budget de fonctionnement de 42 millions de dollars. Copeland possède un facteur de grésillement inégalé, un atout important alors qu’ABT tente de regagner l’attention du public après les années qu’il a perdues à cause de la pandémie.

De peur que son inexpérience dans la direction d’une compagnie n’agisse contre elle, il convient de rappeler que peu d’anciens directeurs d’ABT – et pratiquement aucun directeur de la plupart des compagnies de ballet – n’ont pris le poste de directeurs expérimentés. Après avoir pris sa retraite en tant que danseur, McKenzie a suivi une formation d’un an au Washington Ballet en tant qu ‘”assistant artistique” de la directrice de l’époque, Mary Day, avant qu’ABT ne lui confie le poste le plus élevé en 1992. La star du ballet russe Mikhail Baryshnikov n’avait aucune expérience dans la direction d’une troupe avant son service en tant que directeur de l’ABT de 1980 à 1989. L’attrait des étoiles, la capacité de collecte de fonds, une vision de l’avenir et de nombreux contacts dans le monde de la danse sont régulièrement pris en compte lors de la nomination des directeurs évalués.

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Il est facile d’imaginer que Copeland occupe le poste le plus élevé chez ABT si c’est ce qu’elle veut. Mais le fait-elle ? Elle attend bientôt son premier enfant et sa grossesse est magnifiquement décrite dans sa récente publicité vidéo pour la marque de montres de luxe Breitling. La vidéo laisse également un indice. Aucun style de vie fastueux n’est décrit ici. Au lieu de cela, Copeland est occupé dans les coulisses au travail: s’échauffer, superviser une répétition, entraîner des danseurs individuels et naviguer confortablement dans les coulisses avec un comportement exclusif. En d’autres termes, elle ressemble à une réalisatrice.

“Je leur ai montré ce que je pouvais devenir”, dit-elle dans l’annonce. “Danseuse principale, auteur, mentor, mère.” C’est une excellente liste, mais avec le statut culturel et la renommée qu’elle a acquis grâce à son art, Copeland a une occasion unique d’en faire plus.

Pour elle, prendre en charge l’ABT est le meilleur moyen de pérenniser ses convictions et ses idéaux au profit de l’ensemble de la forme artistique. On pourrait certainement plaider pour un rafraichissement de certaines œuvres dans une réorientation réfléchie avec les valeurs du 21e siècle. Par exemple, des classiques du XIXe siècle comme Raymonda, Le Corsaire et Casse-Noisette contiennent des personnages problématiques : des hommes et des femmes esclaves séduisants, des musulmans suggestifs, des stéréotypes asiatiques et d’autres représentations extrêmement datées et désobligeantes. Des ajustements spectaculaires et de légers changements intelligents apportés aux scénarios et à la chorégraphie pourraient résoudre divers problèmes d’héritage.

Mais peut-être que Copeland n’est pas intéressé. ABT devrait également considérer Stella Abrera, l’ancienne danseuse principale d’ABT qui est maintenant la directrice artistique du Kaatsbaan Cultural Park à Tivoli, New York, dans la campagne de la vallée de l’Hudson. Le même jour en 2015 que Copeland est devenu le premier directeur afro-américain d’ABT, Abrera est devenu son premier directeur philippin.

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Au cours de sa carrière de 24 ans avec ABT, Abrera était un danseur d’une pureté et d’une sophistication classiques exceptionnelles. Elle a travaillé en étroite collaboration avec le célèbre chorégraphe résident d’ABT, Alexei Ratmansky, et continue d’enseigner ses œuvres à d’autres compagnies. En tant que metteur en scène, parallèlement à l’enseignement et à l’encadrement des étudiants du programme Summer Intensif et au commissariat de spectacles, elle a travaillé à élargir ce que le ballet peut être.

Kaatsbaan l’a embauchée en 2020 et elle a organisé sa première fête d’été (qui s’est tenue en toute sécurité à l’extérieur) au plus fort de la pandémie. Avec une série d’ouverture qui rendait hommage aux danseurs et chorégraphes noirs, elle a immédiatement fait une déclaration définitive. Dans un geste que les danseurs à qui j’ai parlé sont typiques de sa générosité, Abrera a donné à Calvin Royal III d’ABT une chance de chorégraphier quelques œuvres, dans un programme qui comprenait également le danseur de claquettes Leonardo Sandoval et le bassiste Gregory Richardson.

Ces deux femmes sont tout ce que l’ABT devrait rechercher – présenter le ballet à une nouvelle génération, lui apporter une nouvelle excitation et un nouveau dynamisme, et lui faire réagir à ce moment tout en regardant vers l’avenir.

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