L’icône de la musique Chris Blackwell sur sa rencontre avec Bob Marley, en voyage

Quand il s’agit de rock ‘n’ roll, Chris Blackwell, 84 ans, né à Londres, est un nom familier. En tant que fondateur d’Island Records, le label qu’il a créé en Jamaïque en 1959 et en Angleterre en 1962, Blackwell a rendu célèbre une longue liste d’icônes de la musique : Robert Palmer, Melissa Etheridge, The Cranberries, U2, Bob Marley et bien d’autres.

D’autres connaissent Blackwell comme le patriarche de GoldenEye, la célèbre maison de l’auteur Ian Fleming où il a écrit tous les romans de James Bond – maintenant un complexe de luxe et un refuge de célébrités.

En fait, avant la musique, Blackwell a fait ses débuts dans l’industrie du voyage il y a plus de quatre décennies lorsqu’il a travaillé comme moniteur de ski nautique au Half Moon Resort à Montego Bay, en Jamaïque.

Il a ensuite possédé et géré des propriétés à Miami et aux Bahamas. Il dirige toujours Strawberry Hill dans les Blue Mountains de la Jamaïque et les grottes au sommet d’une falaise à Negril, tout en partageant son temps entre l’île et New York.

Maintenant, la carrière légendaire de Blackwell est relatée dans un mémoire en collaboration avec les artistes les plus célèbres du monde : The Islander : My Life in Music and Beyond (sortie le 7 juin et disponible en pré-commande maintenant).

Blackwell, qui a été intronisé au Rock and Roll Hall of Fame, a parlé à The Post de ses aventures dans l’hospitalité et l’accueil et la découverte des stars dont nous chantons tous les chansons à haute voix.


Vous connaissez GoldenEye mais avez-vous toujours travaillé dans l’industrie du voyage jamaïcaine ?

Plan extérieur de Chris Blackwell, fondateur et producteur de disques d'Island Records.
Le fondateur d’Island Records est arrivé en Jamaïque alors qu’il était adolescent.
Mark Sagliocco / GC Photos

Mon cousin John Pringle a ouvert Round Hill à Montego Hill dans les années 1950, ce qui a immédiatement attiré une foule d’élite en raison de son large cercle d’amis. Noel Coward est venu pour rester, tout comme la famille Kennedy avant que John ne devienne président.

J’étais adolescent à l’époque et j’ai été tellement impressionné par tout le décor que j’ai été inspiré pour aller dans les hôtels. J’ai commencé par donner des cours de ski nautique aux clients de Half Moon près de Round Hill. Dans le même temps, les voyages aériens vers la Jamaïque ont augmenté et Montego Bay est devenu plus populaire auprès des touristes. J’ai adoré l’énergie.

N’est-ce pas votre travail dans l’hôtellerie qui a mené à votre carrière musicale ?

Oui. Des groupes jouaient dans les restaurants et les bars le week-end à Round Hill et Half Moon et j’étais attiré par leur musique, en particulier le jazz. Une fois, un groupe des Bermudes est venu jouer au Half Moon avec un pianiste aveugle. Quelques verres dans un après-midi, je leur ai dit que je voulais les enregistrer. Je ne connaissais rien à l’enregistrement, mais c’était le rhum qui parlait.

Quelques jours plus tard, nous sommes allés à Kingston, à trois heures de route, et nous sommes allés dans un studio d’enregistrement. Après cette expérience, j’ai commencé à aller à des concerts et à enregistrer divers groupes jamaïcains que j’aimais. C’est ainsi qu’Island Records a commencé.

Après plus de 20 ans dans la musique et après avoir quitté les hôtels, ils replongent au début des années 1980. Pourquoi?

Chris Blackwell au studio Compass Point (Bahamas) avec l'ingénieur Steven Stanley (extrême droite).
Chris Blackwell dans son studio à Compass Point, aux Bahamas, avec le célèbre ingénieur du son jamaïcain Steven Stanley (à l’extrême droite).

J’allais à Miami pour rencontrer un chanteur de Detroit et j’ai été choqué de voir à quel point tous les hôtels de la ville étaient délabrés. J’ai vu cet hôtel délabré de Miami Beach à vendre et j’ai spontanément décidé de l’acheter. Je venais de rencontrer la créatrice de mode Barbara Hulanicki, qui dessinait les costumes de cette chanteuse, et je lui ai demandé si elle aimerait faire la décoration intérieure. Elle a accepté. Cette propriété s’appelait le Marlin et a été parmi les premiers beaux hôtels à ouvrir à Miami Beach. J’ai fini par acheter et gérer sept autres propriétés là-bas, dont le Tides et le Leslie.

Ils ont prospéré dans les années 80, mais à un moment donné, j’ai été frustré par la façon dont les choses se passaient : ils devaient fermer des propriétés chaque fois qu’un ouragan était prévu. J’ai vendu les hôtels et j’ai déménagé aux Bahamas, où j’ai ouvert deux hôtels à Nassau : Pink Sands et Compass Point.

Je dirigeais toujours Island Records, alors j’y ai installé un studio d’enregistrement. Robert Palmer y a enregistré son tube “Addicted to Love”.

Ils possèdent toujours trois hôtels en Jamaïque. Qu’est-ce qui vous rend unique ?

Extérieur du GoldenEye Resort.
Le GoldenEye Resort de Blackwell était autrefois la maison du créateur de James Bond, Ian Fleming.
Christian Horan Photographie / est

Strawberry Hill culmine à 3 100 pieds dans les montagnes et est d’une beauté à couper le souffle. The Caves ne compte que 15 chambres et est situé en bord de mer à Negril. Vous pouvez sauter directement dans la mer depuis les falaises.

GoldenEye est célèbre pour être la maison de Ian Fleming et où il a écrit tous les livres de James Bond. La beauté de l’immobilier est sa simplicité. Il compte plus de 60 chambres et quatre plages différentes et constitue un grand espace ouvert. Il n’y a pas de couloirs et vous vous sentez très libre.

Vous connaissiez Fleming personnellement. Où l’avez-vous rencontré et comment était-il ?

Le romancier anglais Ian Fleming (1908-1964), surtout connu pour ses romans de James Bond, dans son étude à Goldeneye, sa maison à Saint Mary Parish, Jamaïque.
L’auteur Ian Fleming et ses chiens dans son domaine GoldenEye en 1964.
Harry Benson/Express/Getty Images

Fleming est arrivé en Jamaïque pour la première fois à la fin des années 1940, alors que j’avais environ neuf ou dix ans. Mon oncle, qui écrivait pour le journal local, l’a rencontré par l’intermédiaire d’un ami commun et ils sont devenus des amis proches. Je suis allé dans un internat en Angleterre mais je le voyais souvent quand je rentrais des vacances scolaires.

Il était très cordial et très discipliné. Il suivait la même routine tous les jours : de longues baignades, puis le petit-déjeuner, puis des heures d’écriture enfermé dans sa chambre. Il se présentait à 1 h 30 pour le déjeuner et se remettait à écrire.

Vous avez rendu tant de stars célèbres. Qui est le plus mémorable ?

Ce doit être la première personne que j’ai repérée : Millie Small, qui a grandi dans une plantation de canne à sucre en Jamaïque. Elle avait une voix exceptionnellement aiguë et je l’ai amenée en Angleterre en 1964 pour enregistrer My Boy Lollipop. Il est devenu un grand succès et l’a rendue très célèbre.

Tout d’un coup, je me suis catapulté du gars qui se promenait dans Londres en essayant de vendre de la musique jamaïcaine au gars qui était dans les studios de télévision avec les Beatles et les Rolling Stones.

Parlez-nous de la découverte de Bob Marley.

Chris Blackwell avec (gd) Junior Marvin, Bob Marley & Jacob Miller en route pour le Brésil, 1980.

Blackwell avec (de gauche à droite) Junior Marvin, Bob Marley et Jacob Miller, en route pour le Brésil en 1980. Blackwell dit avoir rencontré Marley par hasard à Londres après lui avoir prêté de l’argent.

Je travaillais à Londres quand Bob Marley et les Wailers sont allés en Scandinavie pour enregistrer un film mais ça a échoué. Sans billets ni argent pour retourner en Jamaïque, ils se sont retrouvés à Londres. Un ami m’a demandé de les aider à rentrer chez eux. Je leur ai prêté de l’argent et nous nous sommes connectés immédiatement. Ils ont fait un disque pour moi et c’était le début.

Quel est le point commun entre l’hôtellerie et la musique ?

Les deux industries sont axées sur le divertissement et les rencontres.

De toutes les rock stars que vous avez rencontrées, laquelle remarquez-vous le plus et pourquoi ?

Peut-être Elton John. Nous nous sommes rencontrés à Londres bien avant qu’il ne devienne célèbre. Il était l’auteur-compositeur le plus incroyable mais très timide. J’ai fait l’erreur de penser qu’il ne serait pas quelqu’un de très fort sur scène. Je n’aurais pas pu me tromper davantage.

Mais parmi les musiciens avec qui j’ai travaillé, je n’ai jamais rencontré personne personnellement. Je suis plus solitaire et plus heureux seul.

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