Les grands magasins emblématiques risquent de subir une perte permanente, prévient un rapport Architecture

Selon un nouveau rapport, au moins 18 “titans de la rue principale” – des grands magasins importants sur le plan architectural qui ont été victimes de changements radicaux dans le comportement d’achat – risquent de perdre leur vie.

Mais ces “cathédrales du commerce”, telles que décrites par Émile Zola dans son roman de 1883 Le paradis des dames, devaient connaître une nouvelle vie – en tant que galeries d’art, résidences, centres communautaires et espaces sociaux, explique Save Britain’s Heritage.

« Dans une nouvelle ère où le commerce de détail à grande échelle n’est plus durable, ces belles structures risquent de se dégrader, voire de se démolir… Protéger et faire revivre ces bâtiments ne consiste pas seulement à préserver une architecture précieuse et distinctive ; c’est l’occasion de recréer ce sentiment d’appartenance », déclare Harriet Lloyd, auteur de Departing Stores : Emporia at Risk.

Le rapport décrit 46 grands magasins distincts dans les villes et les centres-villes. Certaines ont été restaurées ou réaménagées tout en préservant leur patrimoine architectural, d’autres sont vides et menacées de délabrement ou de démolition.

“La même perte d’importance dont souffraient autrefois les manoirs, les entrepôts et de nombreuses églises est aujourd’hui menacée pour la première fois avec un nouveau type de bâtiment : le grand magasin”, indique le rapport.

Selon le British Retail Consortium and Local Data Company, il y avait 237 grands magasins vides au Royaume-Uni à la mi-2021. Neuf des dix anciens magasins Debenhams étaient encore vides un an après l’effondrement de la chaîne, et un cinquième des anciens magasins BHS étaient vides cinq ans après la disparition de l’entreprise.

Le lent déclin des grands magasins a commencé avec l’émergence des centres commerciaux et des parcs commerciaux dans la seconde moitié du siècle dernier. Elle s’est fortement accélérée avec le développement des achats en ligne, aidé par la hausse des loyers et des tarifs professionnels.

Entre 2006 et 2020, les ventes en ligne ont atteint près de 20 % des ventes au détail au Royaume-Uni, augmentant encore à 30 % au cours des deux dernières années de verrouillage et de fermeture de Covid. Au premier trimestre de 2021, le taux d’inoccupation total des commerces de détail était de 14,1 %, un sommet en cinq ans.

Selon le rapport : « Les grands magasins comptent parmi les bâtiments les plus beaux et socialement significatifs des rues principales de Grande-Bretagne. Conçus pour impressionner et inspirer, ils sont sans aucun doute d’une grande valeur architecturale et constituent un monument de la prospérité historique de la ville.

Marcus Binney, président exécutif de Save Britain’s Heritage, a déclaré: “Il n’y a guère de grande ville en Grande-Bretagne qui ne soit pas touchée par la fermeture d’un grand magasin, et parfois de plusieurs. La course pour identifier et évaluer ces bâtiments est lancée.

Le grand magasin Bobby à Bournemouth
Bobby’s à Bournemouth a été réaménagé avec succès avec un espace de vente au détail et une galerie d’art. Photo : James Bridle/James Bridle Photographie

Les développeurs se sont également précipités pour convertir ces bâtiments à de nouvelles fins. Plus préoccupant est “le nombre de cas dans lesquels les propriétaires envisagent de raser leurs grands magasins afin d’obtenir des permis de construire lucratifs pour de nouveaux projets de construction plus importants”.

De nombreux bâtiments ont posé des défis importants à la conversion, selon le rapport. «Des décennies d’agrandissements, de fusions et de réparations ad hoc ont abouti à des intérieurs labyrinthiques avec des niveaux et des hauteurs de plafond variables, des cages d’escalier désaffectées et des zones de stockage oubliées.

« La lumière naturelle – ennemie du commerçant – est une nécessité pour les maisons, les hôtels et les bureaux et ne peut rien atteindre au milieu des panneaux de sol profonds. Cela peut faire de la démolition l’option la plus attrayante.

Les personnes à risque, selon le rapport, incluent TJ Hughes à Eastbourne, qui a été achevée en 1926 mais est vacante depuis mai 2019. Le bâtiment présente d’élégants pilastres rustiques, des cartouches sculptés et des lucarnes en œil de boeuf.

Des plans ont maintenant été soumis pour démolir le bâtiment du front de mer et le remplacer par “un immeuble ennuyeux … La perte irrévocable de ce bâtiment détaillé et distinctif serait une véritable tragédie”.

A Nottingham, une ancienne boutique Griffin & Spalding est “un repère du centre historique de la ville”. Construite en 1924, la façade en pierre est “décorée d’urnes sculptées, d’un cartouche élaboré soutenu par des anges sculptés et d’une galerie de colonnes couplées”.

Le magasin a été acheté par Debenhams en 1944 et fermé en mai 2021. “Il n’y a pas de plans futurs pour ce magnifique bâtiment”, indique le rapport.

Mais Bobby’s à Bournemouth a été reconverti avec succès depuis sa fermeture en tant que grand magasin l’année dernière. En plus de l’espace de vente au détail, il y a une galerie d’art avec une salle de restauration et un bar sur le toit. Les locaux comprennent des espaces communs et des éléments architecturaux sont en cours de restauration.

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