Gail Needleman, experte renommée de la Bay Area en musique folk américaine avec un répertoire de centaines de chansons qu’elle connaissait par cœur, décède à 73 ans

Lorsque Gail Needleman est arrivée au Holy Names College d’Oakland, elle a découvert une collection de chansons folkloriques dispersées sur des centaines de partitions. Elle savait déjà chanter la plupart d’entre eux, alors elle s’est donné pour mission académique de sortir ces chansons du papier et de les enregistrer numériquement.

Au fur et à mesure que Needleman progressait d’étudiante diplômée à professeur de musique à Holy Names, elle est devenue une experte reconnue à l’échelle nationale sur les racines et les variations de la chanson traditionnelle américaine. Elle connaissait les chants de marins, les chants spirituels et les chants de feu de camp des cow-boys et les chansons que les prisonniers composaient pour passer le temps. Sur demande, elle a chanté “Going Across the Mountain”, une chanson complexe des Appalaches avec une mélodie différente pour chaque couplet.

Vingt-deux ans après son projet en ligne, Needleman cherchait toujours des images sur une subvention de la Bibliothèque du Congrès lorsqu’elle s’est effondrée chez elle près du lac Merritt fin février. Elle n’a jamais repris conscience et est décédée le 2 mars dans un hôpital d’Oakland. La cause du décès était un arrêt cardiaque. Elle avait 73 ans.

Sa mort a été confirmée par son mari, Jacob Needleman, professeur de philosophie à la retraite à l’Université d’État de San Francisco.

“Elle était un génie musical et a créé une toute nouvelle compréhension de la musique folklorique”, a déclaré Jacob Needleman. “Elle a miraculeusement joué du piano et miraculeusement chanté et avait le meilleur esprit que j’aie jamais rencontré.”

Un mois avant sa mort, Needleman et sa collègue de longue date de Holy Names, Anne Laskey, ont enregistré “Building Bridges through Listening: Primary Sources in the Music Classroom”, qui a depuis été téléchargé sur l’American Folk Song Collection, un site Web avec 350 enregistrements de terrain accessibles sur Click. .

“Après Ruth Crawford Seeger, Gail était la meilleure transcriptioniste de chansons folkloriques des États-Unis et avait également une oreille incroyable pour les subtilités du rythme”, a déclaré Laskey, faisant référence au musicologue et belle-mère cueilleur de banjo Pete Seeger. “Sans eux, cette collection n’existerait pas.”

Gail Anderson est née le 11 février 1949 à Denton, Texas. Son père, Miles Anderson, était professeur de physique à l’Université du Nord du Texas. Sa mère, Harlene Anderson, était botaniste et pianiste. Miles Anderson a joué du violon et a obtenu son doctorat. à Stanford à la fin des années 1950 et a placé Gail et ses frères et sœurs, Barbara et David, dans un dortoir universitaire.

Pendant les vacances en famille, ils s’harmonisent avec des chansons du Kingston Trio et d’autres actes folkloriques populaires dans les années 1950. Les Anderson ont eu amplement le temps de répéter pendant les trois ou quatre jours de retour à Denton dans une berline Dodge.

De retour au Texas, Gail a diverti les invités de la famille en se tenant debout sur le banc au piano familial et en chantant des hymnes baptistes. Ses parents l’ont inscrite à des cours de piano et, au collège, elle avait progressé vers le violon et l’alto. Elle a sauté la sixième année puis a été transférée pour jouer dans l’orchestre du lycée alors qu’elle était encore au collège.

À Denton High School, elle était salutatrice et s’est spécialisée en langue et en théâtre. Après avoir obtenu son diplôme, elle a déménagé sur le campus de Stanford pour la deuxième fois en 1966 en tant que première année majeure en anglais. Elle a abandonné peu de temps avant d’obtenir son diplôme après avoir participé aux manifestations contre la guerre du Vietnam sur le campus de Stanford.

Cette fois, elle n’est pas retournée au Texas. Au lieu de cela, elle a déménagé dans une petite ferme dans les montagnes pour élever des chèvres et des poulets et se retirer de la société, a déclaré son frère. À son retour, elle se dirige vers le théâtre, d’abord avec une compagnie de théâtre de rue puis avec PlayGround for the Performing Arts, une organisation éducative à but non lucratif pour les jeunes basée sur la péninsule.

En 1996, 25 ans après avoir quitté Stanford, elle est revenue pour obtenir son diplôme d’anglais avec mention. Elle a ensuite été acceptée à l’École supérieure d’éducation musicale de Holy Names pour poursuivre sa maîtrise en éducation musicale.

Après sa maîtrise, elle a continué à travailler comme chargée de cours. Leur première innovation a été le développement d’un programme de musique “Great Works” comme exigence de quatre ans. Cela a commencé avec la musique folk américaine et est revenu aux premières chansons connues du Moyen Âge et à travers les périodes classique, romantique et contemporaine.

“Gail était tellement talentueuse et réfléchie”, a déclaré Logan McKinney, diplômé de Great Works en tant qu’étudiant diplômé et enseignant maintenant à la Bringham Young University à Provo, dans l’Utah. Mormon, McKinney a chanté dans des chorales et a étudié la musique à l’Université d’Utah Valley. Mais il n’avait jamais rencontré un esprit musical comme Needleman.

“Elle était fascinante”, a déclaré McKinney. “Elle ferait ressortir des choses de la musique que vous ne verriez pas autrement.”

La collection de chansons folkloriques américaines a commencé avec des classeurs remplis de papiers manuscrits au centre de ressources musicales de Holy Names. Needleman et Laskey ont rassemblé ces papiers et les ont emmenés au American Folklife Center de la Bibliothèque du Congrès à Washington, DC

Ils écoutaient des enregistrements rauques des années 1930 et 1940, et quand ils ne trouvaient pas de partition pour une chanson, ils la transcrivaient eux-mêmes pour les déchiffrer”, a déclaré Laskey.

Needleman écouterait une chanson peut-être 100 fois s’il lui fallait écrire les paroles à la main. Puis elle a commencé la partition, ce qui a nécessité 100 autres tentatives d’écoute pour mettre les mots et les notes sur papier. “Elle a juste eu un sens très profond de l’importance de la musique pour reconnaître l’humanité des gens et leurs liens les uns avec les autres”, a déclaré Laskey.

Needleman et Laskey resteraient à Washington pendant une semaine et seraient à la Bibliothèque du Congrès lors de son ouverture à 8h30. Ils seraient expulsés neuf heures plus tard à la fermeture, puis iraient travailler dans leurs chambres d’hôtel. Mais ils reviendraient le lendemain.

Il a fallu sept voyages terrestres, mais finalement Needleman et Laskey ont créé un site Web avec 710 chansons, dont 350 existent en version enregistrée.

“Avec sa puissante base de données, il s’agit de la plus importante collection en ligne de chansons folkloriques en anglais au monde”, a déclaré Laskey. “Il reçoit plus d’un million de pages vues par an et les enseignants l’utilisent pour perpétuer la tradition orale de transmission de la musique folklorique d’une génération à l’autre.”

Needleman laisse dans le deuil son mari d’Oakland, Jacob Needleman; sa mère Harlene Anderson et son frère David Anderson, tous deux de Denton, TX; et Sœur Barbara Anderson de Williamsburg, VA.

Les dons en leur nom peuvent être faits à la Fondation Kodály pour l’éducation musicale, PO Box 318052, San Francisco, CA, 94131.

Sam Whiting est un contributeur du San Francisco Chronicle. Courriel : swhiting@sfchronicle.com.Twitter :@samwhitingsf

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