Degas et la danse : de la collection d’Anne H. Bass

Aucun nom dans le canon de l’histoire de l’art n’évoque plus d’associations avec le ballet qu’Edgar Degas. Le ballet offrait à l’artiste un sujet qui le distinguait du reste de l’avant-garde et permettait une immersion totale dans son amour premier : la représentation de la forme humaine. Degas a trouvé un potentiel artistique infini dans les coins ombragés du très vénéré et fréquenté Opéra de Paris, ses pianos à queue, ses loges et, surtout, ses salles de répétition.

« Degas a depuis longtemps placé le monde du ballet au centre de sa pratique artistique. Mais contrairement à d’autres artistes, il préférait souvent les événements “en coulisses” plutôt que sur scène”, explique Adrien Meyer, co-président de l’Art Impressionniste et Moderne chez Christie’s.

Les représentations de ballerines de Dega, à la fois sur et hors scène, ont touché des générations de danseurs et de passionnés de danse tels que la défunte collectionneuse et philanthrope Anne Hendricks Bass. Ce mois de mai, 12 œuvres de la collection de Mme Bass seront en tête d’affiche de la vente du soir du 20e siècle chez Christie’s New York. Parmi les trois chefs-d’œuvre de Degas de sa collection, deux incarnent Mrs Bass et l’appréciation commune de l’artiste pour la danse : un pastel, Danseuse attachant sa pantoufleet un bronze Danseuse de quatorze ans. Le ballet était une passion de toujours pour Mme Bass, qui a étudié cette forme d’art de l’adolescence à l’âge adulte. Elle a apporté d’importantes contributions au New York City Ballet et a réalisé le documentaire de 2010 Dancing Across Borders.

« Prises dans des moments d’immobilité, les deux figures sont rendues avec une fidélité intime dans les œuvres de la collection Anne H. Bass », précise Adrien Meyer. “La ballerine dans Danseuse attachant sa pantoufle attache elle-même ses chaussures dans les moments calmes avant la danse, et le Danseuse de quatorze ansse dresse presque grandeur nature et entre avec défi dans notre propre espace.

La sculpture la plus grande et la plus connue de Degas – et la seule que l’artiste ait exposée de son vivant – Danseuse de quatorze ans occupe une place inimitable au sein de l’art moderne. Cette représentation aux deux tiers d’une jeune danseuse de ballet a fait sensation lorsque la version en cire a été présentée pour la première fois à la sixième exposition impressionniste à Paris en 1881. Évoquant une combinaison de compassion et d’intrigue, cette sculpture incarne la tension entre l’artificialité et la réalité qui caractérise une grande partie de son travail.

Danseuse de quatorze ans était à l’origine fabriqué à partir de cire, que l’artiste a soigneusement colorée pour simuler de la vraie chair. Degas a fini par habiller ce personnage avec de vrais accessoires : un corsage de danseuse en faille de coton, des ballerines en toile, un tutu en tarlatane et une perruque en vrais cheveux tressée en queue de cochon et nouée d’un ruban de soie. La version originale en cire n’a été coulée en bronze qu’après la mort de l’artiste, lorsque 29 moulages ont été réalisés, dont la plupart sont maintenant conservés dans des musées du monde entier.

Contrairement à de nombreux danseurs vus dans les innombrables œuvres de Degas sur le sujet, l’identité du modèle pour le petite danseuse est connu. Marie van Goethem était étudiante en ballet à l’Opéra de Paris, l’une des nombreuses jeunes filles connues sous le nom de “petits rats de l’opéra” qui ont tenté de se produire sur la scène de cette prestigieuse institution. On pense que Marie a également servi de modèle pour plusieurs autres pastels et peintures réalisés à la même époque.

La remarquable première incursion de Degas dans le médium de la sculpture s’accompagne d’une fascinante série de dessins au fusain, à la craie et au pastel. Au cours de ses recherches, Degas a dû tomber sur la pose dite de « quatrième position décontractée », que petite danseuse tient. Degas s’est amusé à capter ces mouvements décomplexés. Il a méprisé la perfection de la performance et a plutôt offert des aperçus de ses modèles non préparés. Après des années d’étude des danseurs, Degas a développé cette pose pour défier consciemment l’attente ou la simple identification.

Bien que la qualité réaliste de la surface de cire teintée de la sculpture ait suscité quelques commentaires, la caractéristique la plus innovante et audacieuse de l’œuvre était son inclusion de vêtements réels. Ces éléments à la mode – anticipant l’utilisation de matériaux trouvés dans le cubisme et Dada – remettent ouvertement en question les critères acceptés de la sculpture à la fin du XIXe siècle : beaucoup comparent la figure de cire habillée à une poupée, une marionnette ou un mannequin. Avec ses traits de visage saisissants, elle est petite danseuse aussi un contraste saisissant avec la sculpture figurative idéalisée de l’époque de Degas.

Après l’exposition impressionniste de 1881, la version en cire du petite danseuse resta dans l’atelier de Degas jusqu’à sa mort en 1917. Le moulage ne débute qu’en 1918, lorsque les héritiers de Degas chargent le fondeur Adrien Hébrard, connu pour son exigence technique et artistique élevée, de produire des éditions limitées en bronze de l’ensemble des 74 sculptures en cire trouvées lors de l’inventaire posthume de l’atelier de l’artiste. Le premier ensemble complet de bronzes, comprenant le petite danseusea été achevé en 1921 et acheté par Louisine Havemeyer, qui a fait don de 71 des sculptures, y compris petite danseuse au Metropolitan Museum of Art de New York.

La légendaire collection Havemeyer comprenait également les Danseuse attachant sa pantoufle, un pastel de 1887, son médium de prédilection à l’époque, vibrant de couleur, de texture légère et vive. Danseur apparemment pris au dépourvu par un moment d’arrêt instinctif, le protagoniste de l’image est toujours dans une pose très performative. Ses jambes sont exposées dans une pose qui montre la discipline implacable de sa profession.

Avec son tutu retroussé et sa ceinture formant un halo irisé autour d’elle, la danseuse se penchant pour nouer les rubans de ses pantoufles était l’une des vues préférées et les plus célèbres de Degas. Cela ne l’a pas seulement mis au défi de montrer sa virtuosité en dépeignant une figure en raccourci; cela lui a également permis de profiter de grands contrastes de lumière et de forme.

Alors que Degas comptait un certain nombre de riches et bien connectés Opéra les abonnés Ce n’est qu’à la fin des années 1880 qu’il a finalement obtenu l’accès illimité qu’il souhaitait au royaume des coulisses de l’opéra avec ses amis les plus proches. A l’époque de la création de Degas Danseuse attachant sa pantoufle, sa réputation de « peintre des danseurs » n’est plus à faire. Adrien Meyer note: “Degas était tellement immergé dans son monde qu’à plusieurs reprises, il a été lui-même caricaturé en tant que danseur.”

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